La primera foto del último planeta enano

Primeras imágenes del planeta enano Ultima Thule

Una forma irregular que apunta a algo sorprendente. O Ultima Thule es un planeta enano irregular, como un cacahuete rotando sobre sí mismo al compás de la nave que lo fotografía o… aquí hay dos planetas. Rotando el uno respecto al otro. Este puñado de píxeles, que se irán viendo cada vez más nítidos, nos darán la clave. Pero ya son historia. La sonda espacial New Horizons de la NASA lo ha vuelto a hacer. Tras retratar como nunca a Plutón, ahora ha sobrevivido a su paso por Ultima Thule, el objeto más lejano jamás sobrevolado por una nave humana, en los confines del sistema solar.

Ubicado a unos 6.400 millones de kilómetros de distancia de la Tierra, Ultima Thule fue descubierto en 2014 por el Telescopio Espacial Hubble y está ubicado en el cinturón de Kuiper. La NASA decidió enviar a la sonda New Horizons para estudiarlo después de que terminase su trabajo en Plutón en 2015, nueve años después de su lanzamiento. Esta vez, “tratamos de tener imágenes con una resolución tres veces superior a la de Plutón”, explica el director de ciencia de la misión Alan Stern (@AlanStern).

“¡Piénsalo. Estamos a mil millones de millas más allá de Plutón, y ahora vamos a seguir yendo al Cinturón de Kuiper”, exclamaba el científico poco después de las 16.30 de este primero de enero, justo cuando la estación madrileña de Robledo de Chavela había recibido datos de telemetría de New Horizons desde las inmediaciones del planeta, confirmando que estaba sano y salvo.

Me encantaría que fuesen dos planetas, pero es poco probable

Stern, en una rueda de prensa retransmitida mundialmente esta tarde, ha reconocido que si se trata de dos cuerpos separados “sería increíble y realmente me encantaría, pero lo más probable es que sea sólo uno”, pero de forma peculiar. Tampoco sería el primer cacahuete cósmico. El cometa Churyumov Gerasimenko, célebre por la misión Rosetta, tiene esta aspecto.

Un fósil de nuestro sistema solar

La sonda ha pasado a unos 3.500 kilómetros del planeta enano 2014/MU69, nombre científico de Ultima Thule, de unos 35 kilómetros de diámetro. Se trata de la exploración del cuerpo más primitivo hasta la fecha, puesto que se considera que Ultima Thule es un auténtico fósil que ha permanecido inalterado desde que nació nuestro sistema planetario.

Plutón y Ultima Thule

Plutón y Ultima Thule NASA

“El objetivo de esta misión es comprender cómo se formaron los planetas”, explicaba el lunes Stern en conferencia de prensa. “Todo lo que aprenderemos sobre Ultima (su composición, su geología, cómo se formó o la atmósfera) nos informará sobre las condiciones de formación de los objetos del sistema solar”. Los restos más antiguos se hallan en el cinturón de Kuiper, que se comporta como una cápsula del tiempo congelada de hace más de 4.500 millones de años. Ultima Thule está hecho del polvo de estrellas primitivo que compuso en sus primeros tiempos los planetas rocosos.

Este miércoles está prevista la llegada de nuevas imágenes a mayor resolución y en febrero podremos saber los colores de Ultima Thule donde, por cierto, no hay luz. Está tan lejos del Sol que nuestra estrella apenas se ve como una más, eso sí, bastante brillante. Stern (cuyo apellido significa, justamente, estrella) ha explicado las instantáneas que comenzarán a procesar esta semana darán “información básica sobre la geología de Ultima”, lo que “nos permitirá empezar a redactar nuestro artículo científico” de manera inmediata.

¿Será Ultima lo último para New Horizons? Parece que no y la sonda, que aún tiene combustible suficiente, hará honor a su nombre descubriendo nuevos horizontes.

Fiesta de friki-año-nuevo al ritmo de Brian May

Fiesta de nochevieja de 2019
Para celebrar la visita de New Horizons a Ultima Thule, el equipo de la misión organizó una fiesta de Año Nuevo. Cientos de invitados, incluidos miembros del equipo científico, dignatarios, reporteros y sus familias, se reunieron en un salón de reuniones para llamar al 2019 y luego animar el sobrevuelo. Como dijo Stern, todos estaban “saliendo en Nochevieja”. “¿Estás mentalizado?” Stern le preguntó a la multitud mientras aclamaban unos segundos antes del sobrevuelo. “¿Estás jazzed?”.

Este 2019 también se ha celebrado con la música de Brian May. El exguitarrista de Queen es también astrofísico y acaba de publicar su primer tema en solitario desde 1998. Y lo ha dedicado, justamente, a esta misión, como el primer sencillo de su álbum de su nuevo disco Another World.